Biología

Algas: produtos, aplicações e usos industriais

Organismos multifuncionais

As algas são uma coleção vasta e diversificada de organismos, mas podem ser divididos em dois grupos principais: macroalgas , que são algas grandes o suficiente para serem vistas a olho nu, e microalgas , que são algas tão pequenas que devem ser vistas através de um microscópio. As algas são fotossintéticas , o que significa que podem usar a energia do sol para produzir açúcares (e oxigênio como resíduo), embora, ao contrário das plantas verdadeiras, não tenham raízes, folhas, caules ou tecido vascular. Mas, além de nos fornecer oxigênio, as algas têm muitas outras aplicações úteis para os humanos.

Algas como combustível

As células de algas produzem naturalmente diferentes subprodutos como parte de seu metabolismo natural. Os pesquisadores coletaram e isolaram milhares de espécies diferentes e as testaram quanto à produção de metabólitos de energia. Os cientistas também estudaram a melhor maneira de cultivar algas - a luz, a água e os nutrientes ideais para obter o máximo de produção das células das algas. Por meio desse trabalho, os pesquisadores descobriram muitas espécies que podem produzir combustíveis.

A ideia de usar algas como combustível não é nova. Os estudos foram realizados já na década de 1950, olhando para a produção de metano a partir de algas. Na década de 1970, a crise de energia estimulou mais pesquisas não apenas na produção de metano, mas também no hidrogênio de algas. Na década de 1980, os esforços de pesquisa mudaram para a produção de óleo de algas. Hoje, o óleo produzido a partir de algas, chamado biocombustível , tem dominado a frente de pesquisa e desenvolvimento. Os cientistas estão interessados ​​em biocombustíveis de algas porque eles são renováveis, podem ser criados com relativa facilidade em biorreatores e podem substituir os combustíveis fósseis.

Algas como alimento

Você já comeu sushi? Se sim, você comeu algas comendo o invólucro de algas marinhas. As algas têm sido usadas como fonte de alimento há milhares de anos por uma variedade de culturas, mas pesquisadores e investidores estão examinando novamente esta fonte de alimento verde para uma fatia muito maior do mercado mundial de alimentos. À medida que a população mundial aumenta e o desenvolvimento torna a terra adequada para a agricultura mais escassa, o cultivo de algas para alimentação se torna cada vez mais atraente. O cultivo de algas pode ocorrer durante todo o ano e render um produto rico em proteínas que pode ser usado em uma miríade de alimentos - não apenas para humanos, mas também como fonte de alimento animal.

Esta fonte de alimento é renovável e sustentável , o que significa que pode ser produzida em um nível sustentável. Criar gado para alimentação consome recursos limitados e valiosos na forma de terra e energia. As algas, por outro lado, podem ser cultivadas em diversos locais em tanques verticais, sem a utilização de grandes extensões de terra.

Algas como plásticos

Os plásticos são tradicionalmente derivados do petróleo. Como o petróleo é um combustível fóssil e sua disponibilidade é limitada, a produção de plásticos a longo prazo por meio desse processo não é sustentável. Equipes de pesquisa e desenvolvimento em todo o mundo estão competindo para criar um método viável de produção de plásticos a partir de algas. No outono de 2014, foi inaugurada uma fábrica de algas em plástico no Mississippi que não apenas criará plásticos, mas também pesquisará e testará o processo e os produtos.

Outros usos de algas

Além de combustível e alimentos, as algas têm sido utilizadas para tudo, desde fertilizantes do solo, materiais de filtragem e controle de pragas até componentes de tratamento de esgoto. As algas foram e continuam a ser amplamente aplicadas na área médica, tanto como produtos farmacêuticos quanto para ágar usado em laboratórios. Além disso, os cientistas do clima estão estudando a possibilidade de usar algas para absorver grandes quantidades de dióxido de carbono de nossa atmosfera para combater as mudanças climáticas globais.

As algas são de particular interesse para os pesquisadores por várias razões. São organismos vigorosos que utilizam dióxido de carbono (que temos em excesso), e possuem uma alta produção de produtos em relação ao seu tamanho. Isso, juntamente com uma taxa de crescimento rápida, torna as algas um assunto primordial para pesquisas. Os avanços na genética adicionaram o potencial de alterar o código genético das algas para taxas de produção ainda mais rápidas.

O que vem a seguir?

Em uma pesquisa da indústria de 2015, a Algae Biomass Organization concluiu que a pesquisa e o desenvolvimento de produtos de algas, como combustíveis, rações e plásticos, serão avançados o suficiente para ter um preço competitivo com produtos não algais dentro de 10 anos, se não antes. Portanto, em breve você poderá ir para a bomba para encher seu tanque com gás produzido a partir de uma fonte renovável de algas em vez de combustíveis fósseis.

Resumo da lição

Da comida ao combustível, as algas podem se tornar um componente regular de nossas vidas em um futuro não tão distante. As algas podem ser cultivadas como fonte de alimento em grande escala, servindo como suplemento alimentar para humanos ou como ração para gado. Em breve, as algas também poderão ser usadas como substituto do petróleo para abastecer veículos e como fonte de plástico.

Artículos relacionados